Aramco mantiene il dividendo, ma non basta.

I supermajors BP e Royal Dutch Shell hanno invece recentemente tagliato i loro pagamenti.

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A differenza di Shell e BP, Aramco – la più grande compagnia petrolifera del mondo – ha mantenuto il suo pagamento nonostante la crisi, ma è sembra ancora improbabile che gli investitori internazionali mantengano interesse verso il gigante saudita.

Gli investitori del settore petrolifero sono stati scossi da due stridenti tagli ai dividendi quest’anno. Ma la più grande compagnia petrolifera di tutte ha mantenuto la linea guida originaria. Disciplina che farà ben poco per attirare gli stranieri in Saudi Aramco, però.

È stato un secondo trimestre brutale per l’intero settore petrolifero. I blocci da Covid-19 hanno colpito duramente i profitti. Anche la guerra dei prezzi “intempestiva” ha esacerbato i risultati. La Saudi Arabian Oil Company è andata peggio della maggior parte delle altre, perché ha anche contribuito in modo determinante ai massicci tagli alla produzione per stabilizzare il prezzo del greggio negli ultimi mesi. La società ha tuttavia confermato che pagherà 18,75 miliardi di dollari di dividendi per il trimestre. Non è una grande sorpresa dato che il suo azionista di maggioranza, il Regno dell’Arabia Saudita, ha bisogno di contanti ed è quello che sta ricercando la società. Gli investitori globali hanno evitato l’offerta pubblica iniziale della società a dicembre, per timori di interferenze politiche e un costoso prezzo delle azioni. Ad oggi, nonostante quest’ultima mossa, rimangono entrambe le preoccupazioni.

Domenica, Aramco ha riportato i risultati nel secondo trimestre. L’utile netto di $6,6 miliardi è stato in linea con le aspettative, ma il flusso di cassa è stato deludente e il debito è aumentato. Una metrica del settore attentamente monitorata, l’indebitamento netto come percentuale del capitale totale, è balzato al 20,1% dalla liquidità netta. La precedente rilevazione lo attestava al 4,9% nell’ultimo trimestre. Occorre ricordare che l’obiettivo dell’azienda è un indebitamento netto compreso tra il 5% e il 15%. Uno dei motivi del balzo è che Aramco ha iniziato a consolidare i prestiti di Sabic, la società chimica che aveva acquistato dal fondo sovrano saudita a giugno.

I supermajors BP e Royal Dutch Shell hanno invece recentemente tagliato i loro pagamenti.

Tuttavia, fortunatamente per gli investitori di minoranza in Aramco, i dividendi sono un’area in cui gli interessi del regno si allineano con i loro. Oltre il 98% dei dividendi pagati va ad una Riyadh assetata di denaro. A volte, però, gli interessi dello stato prevalgono su quelli dell’azienda. Aramco ha accettato a marzo 2019 di acquistare il 75% di Sabic dal fondo sovrano del regno per $69 miliardi, per diversificare le sue attività. Il valore di mercato di Sabic è precipitato all’inizio di quest’anno, ma gli sforzi per rinegoziare il prezzo di acquisto hanno prodotto solo termini di pagamento differiti.

Un altro esempio di incentivi disallineati che hanno colpito i profitti dell’azienda è stata la guerra dei prezzi tra Riyadh e Mosca a marzo. Ad Aramco è stato ordinato di aprire i rubinetti ed è aumentare la produzione fino a 12,1 milioni di barili di petrolio il 2 aprile, il totale giornaliero più alto di sempre. Pochi giorni dopo, i prezzi dei futures sono scesi brevemente sotto lo zero in USA, mentre il paese ha esaurito i lotti per immagazzinare petrolio. Alla fine, i funzionari sauditi sono stati i principali contributori allo sforzo riuscito dell’Organizzazione dei Paesi Esportatori di petrolio e dei suoi alleati, per stabilizzare i prezzi del greggio oggi vicini ai 40 dollari al barile. È stato doloroso per Aramco. La sua produzione media di petrolio è scesa da 9,8 milioni di barili al giorno nel primo trimestre a 9,3 milioni nel secondo. Oggi sembra che non ci siano garanzie che tale collaborazione durerà.

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Nonostante il trimestre difficile, le azioni di Aramco hanno sovraperformato quelle dei loro rivali, in calo di circa il 6% da inizio anno. Al contrario, il valore di Shell si è quasi dimezzato e gli altri concorrenti sono scesi di circa un terzo o più. Aramco è un produttore efficiente ea basso costo, ma la sua forte performance azionaria riguarda meno la fiducia e più la sua base di investitori, che sono principalmente locali. Lunedì le azioni sono state scambiate sostanzialmente invariate a 33,10 riyal, ancora ben al di sopra dei 24 riyal che gli investitori internazionali hanno dichiarato di essere disposti a pagare. Prezzo valutato  però, prima della pandemia.

È improbabile quindi che “la disciplina sui dividendi” attiri gli investitori internazionali ora. È possibile inoltre che la crescente pressione finanziaria possa costringere il regno a vendere più azioni Aramco in futuro ad acquirenti non locali. Ciò richiederà due fattori: una drammatica ripresa del prezzo del petrolio o un prezzo richiesto per le azioni più basso. Quale scelta prenderanno i responsabili sauditi ?

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